終ノ刻印

第74話 身勝手な願いだとしても

終ノ刻印 第二章 最強の王編 第74話

     /黎

 夜になって。
 わたしはそっと、その場を訪れていた。

 隣の部屋。
 この事務所を徐々に覆っていく、冷気の源。
 その結界された空間は、すでに凍っていた。

 中心に、氷漬けにされた妹の姿がある。
 やはり、その身に剣を受けて。
 その姿はこれまで幾度と無く見てきた。
 何も変わってはいない。
 しかし、変わったものもある。

 それはわたしの心境――この子を見る、わたしの気持ちが、違う。
 この憎悪の空間にいても、全くあてられない。
 むなしさでいっぱいだから、だろうか。

「……どうして、どうしてわたしを殺さなかったの」

 理由など分かっている。
 それは、この子がユラだから。
 それ以外の何ものでもない。
 正直に、羨ましかった。
 その変わらない純粋さに。
 更に一歩、ユラに近づこうとしたところで。

「……ふうん?」

 声が、した。

「――――?」

 振り返る。
 そこには見慣れない少女。――いや。

「お邪魔するわ」

 そうとだけ言うと、少女は真っ直ぐにこちらに向かって歩いてくる。

「――――あなた」

 わたしは知っている。
 この少女のことを。
 しかしその少女は何も応えることなく、ユラの目の前まで歩み、そして足を止めた。

「まったく……またこんな姿になって。手間が増えちゃったじゃない」

 唇を尖らせて、そっと手を伸ばす。
 ユラに突き刺さった、氷の剣に。

「な……」

 わたしは目を疑った。
 抜ける。
 あっさりと、身体から。

「う、そ……?」

 信じられなかった。
 その剣を抜ける者など限られている。わたしの知る限り、三人しかいないはずなのだ。この少女のことは知っているが、しかしその三人の中には入っていない。

 そんなわたしの心境などお構いなしに、少女は抜き放った剣をまじまじと見つめた。
 その目前で、氷が砕け散り、一気に崩れていく……。

氷涙の剣アルレシアル、か。死神の鎌タルキュートスといい、持ち主を選んだり、対象を選んだり……。どうして観測者の作る武器というのは、こうも使いにくいものばかりなのかしらね」

 つぶやいて、剣を軽く振ってみせる。

「ねえ? そう思わない?」

 言うなり、無造作に剣を投げつけた。

「――――!?」

 完全に虚を突かれたわたしは、為す術なくそれを受けてしまう。

「か……あ……!?」

 一撃を受けたわたしは、その衝撃で壁際まで吹っ飛んだ。
 背をしたたかに打ち付け、喀血する。

「ほうら。あなただと、全然凍ったりしないものね?」

 つまらなげにそう言うと、一歩進んでしゃがみ込み、倒れているユラへと手を伸ばした。

「起きなさい。こんなところで寝ていては、風邪をひいてしまうわ」

 その言葉に。

「あ……え……?」

 当たり前のように、ユラは目覚めた。

「なに……?」
「ぼんやりしないの。起きなさい、由羅」
「ん……あ。アルティージェ……?」
「そうよ」

 微笑み頷いて、少女――アルティージェはそっと、ユラを助け起こす。

「まったくあなたときたら、優しすぎるわ。あんなのに情けをかけてしまうのだから」
「あんなのって…………な」

 驚いた顔で、ユラがこちらを見た。

「ジュリィ……!? な、なんで」

 剣を腹に受け、溢れる出血の中に倒れるわたしを見たユラは、慌てて駆け寄ろうとする。
 ――それを、

「駄目よ」

 アルティージェは押しとどめた。

「どうして……!?」
「どうしてって。いい加減もう邪魔でしょう? わたしもあの女は嫌いだし、ちょうどいい機会だものね」
「で、でも……っ!!」
「由羅」

 ふっと、アルティージェはユラの耳元で、何事かささやく。

「殺してしまいなさいな。どうせもう、放っておいても死ぬしね? だったらあなたの手でしてあげるのが、一番だと思うの」

 妖艶に、そう告げる。
 それは一見、ただの言葉。
 けれど違う。
 言霊だ。

 一瞬にしてあてられたユラの顔から、表情が消える。
 あっさりと、精神を支配されてしまう。
 そして、ユラはこちらを見た。

「ほら」

 促されるまま、歩を進める。
 わたしを殺そうと、歩んでくる。

「…………」

 別に、構わなかった。
 死ぬことなど、別段怖くはない。
 ただ一つ思い残すことがあるとすれば……。

 苦笑する。
 違う。二つだった。
 一つはエクセリア様のこと。
 もう一つは、最後の最後までわたしに反対し続け、なのに協力してくれた、あのお人好しの真斗のこと。
 彼は、わたしが死ぬことすら嫌がっていた。
 ここで死ねば、どんな顔をするだろうか。
 しかも、ユラに殺されるなんてことに。

 その思わぬ未練に、おかしくなる。
 自分は本当に、死を覚悟していたのだろうか、と。

 ユラが、目前に迫る。
 その手がわたしを掴み上げようと伸ばされたところで。

「――何をしている」

 新たな声が、割り込んだ。
 ユラが飛び退く――その空を、短剣が薙ぐ。
 九曜さん……?

「あら」

 現れた九曜さんに、アルティージェは小さく声を上げた。
 そして笑う。

「誰かと思ったら……」
「お前は誰だ?」

 わたしの前に立ち塞がり、警戒もあらわに九曜さんはアルティージェとユラを睨みつけた。

「誰? そう。記憶までは無いの。残念ね」

 アルティージェはそうつぶやくと、左手を真横へと上げ、その瞬間光が溢れる。

「――――!?」

 咒法の爆発――いや、違う。これはユラと同じ力だ。規模は極端に抑えてあるものの、もっと洗練された……。
 その余波が収まると、部屋の壁に大きな穴が空いていた。

「あなたとはまたじっくりお話したいけれど、このままゆっくりしているとみんな集まってきそうだものね。せっかくエクセリアのいない時を見計らって来たのだし。だから今夜は由羅をもらうだけにしてあげる」
「なにを……?」
「じゃあね。おいで、由羅」

 こくりと頷いて、ユラはアルティージェの後へと続く。

「この……!」

 思わず追おうとした九曜さんだったが、踏みとどまった。
 ――わたしがいたからだ。

「黎――」
「いい、から」

 この時わたしは、ほとんど意識を失いかけていた。
 だから、冷静に判断できなかった。

「わたしは、いいから……。あの子を、追って。お願い……」
「――だけど」
「お願い……。あの子を、返して……」

 その時のわたしは、どこまでも身勝手な願いをしてしまったのだ。

「――わかった」

 九曜さんは頷いてくれて。
 それを見て、わたしは意識を手放す。
 その後のことはもう、分からなかった。


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