終ノ刻印

第43話 幼馴染の説得②

終ノ刻印 第一章 血染めの千年ドラゴン編 第43話

「説得……?」

 首を傾げる茜。

「とりあえず、あいつを殺そうとするのはやめてくれないか」
「なに……?」

 単刀直入に言った俺へと、茜は更に不審げな顔をみせる。

「説明しろ」
「ああ」

 俺は茜に向けていた銃口を外して頷いた。

「殺し合うのはけっこうだが、その前にあいつの意志を確認したい。これから先もずっと、同じことを繰り返していくつもりなのかって、な」

 確かにあいつは人を殺していた。
 しかし俺と再会してからは、恐らくやってはいない。俺に刻印を刻まれて、そんな余裕が無かったからか、それともそれ以外の理由なのかは知らないが。
 それに再会してからのあいつは、そんな様子など微塵も無かった。

「俺だって人を見る目くらいあるつもりだ。あいつが更正できるかどうかくらい、判断つくさ。あいつがこれからはしないって言うんだったら、俺は約束通りに刻印を何とかして、助けてやりたいと思ってる」
「……黎の話では、お前はあれに殺されかかったんだろう? 記憶が戻っていないからかもしれないが、あまりにもお人好しすぎるぞ」

 まあ……非難はもっともかもな。
 けど、決めたことだ。

「記憶なら、今朝方戻ったよ」

 よく分からない経緯ではあるが、とりあえずらしきものは戻っている。

「確かに俺はあいつにかなり痛い目に遭わされてたよ。普通だったら許せないくらいのな」

 だが、普通じゃないのだ。
 少なくとも俺の場合、そうだった。

「だから考えが変わった……ってわけでもないか。俺自身にもよくわからねえけど。人間っていうのは不思議なもんで、ちょっと出会い方の順番が変わるだけで、印象一つ変わってしまうものらしい。俺にとっては記憶を失っていたことが、その原因だろうな」
「……それで、あれを許そうと、そう決めたのか」
「いや、そいつはまだだぜ」

 それはこれからだ。

「言っただろう? あいつの意思を確認してからだって。あいつが結局これからも、お前らが言うようなことを続けるんだったら、俺はあいつのことは諦める。きっちりと恨みを返す――と言いたいところだけど、まあ感情的に無理だろうから、お前らを止めたりしない。好きにすればいい。でもあいつがずっと、この数日間のように生きていくって言うんだったら、俺はあいつの味方だ。お前らを止めてでも、な」

 それが、俺の結論。

「でもまあ……まずはあいつと話さなきゃいけないだろ。本当はお前らとやり合う前に由羅を見つけたかったんだけど、捜せなかった。おかげでこんな時間になっちまったというわけだ。で、あいつと話すにはまずお前らを止めないといけねーってわけで……」
「まず私を?」
「ああ。最遠寺と違ってお前なら、多少は話しやすいからな。最遠寺は……何か無理な気がするから、強引にでも割って入るつもりだ。その時に、少なくともお前には邪魔して欲しくない」
「……そうか」

 茜は頷いた後。
 俺へと無造作に銃口を向けた。
 まあ予想通りか。

「帰れ。私の目的はあれの抹殺だ。妥協の余地はない」

 ……ったく。
 相も変わらず頭が固いよな。
 仕方無いといえば、仕方無いんだろうけど。

「俺は引くつもりはないぜ? 何の覚悟もなく、ここに来たわけじゃない」

 同様に銃口を向けて、俺は言う。

「力尽くで、私を止めるっていうのか?」
「希望じゃないが、結果的にそーなるかもな」

 俺は不敵に笑ってやった。
 正直俺にあいつを止めることができるとは思えないが、それでもやらなきゃ始まらない。

「この分からず屋が」

 少し怒ったように、茜は言って。

 俺たちの戦いが、始まった。

 あらゆる面で、茜の方が俺より上だ。
 けれど、現実はずいぶん予想と違っていた。
 幾度かの交錯を経て、驚いているのは茜だけではなく、俺自身もそうだった。

「お前――?」

 茜が口を開く。
 俺にも身体能力を強化する類の咒は扱えるが、ごく初歩的なものだ。茜が使っているような恒常的にかけて、己の一部にしてしまうようなものなど、扱えるわけもない。
 もちろんその効果だって違うわけで、俺は基本的な身体能力に関しては、茜に敵うはずもないのだが。

 なぜか、互角以上に俺は渡り合うことができていた。
 あいつが弱いわけじゃない。
 やけに身体が軽くて、信じられないくらいに力を出せて、また反応できてしまうのだ。

 理由は分からないが、明らかに俺の身体は以前とは違っていた。
 跳べるはずのないところまで跳べ、今までだったらかわせないような茜の一撃をかわし、また受けることさえできた。
 むしろ、やけに力の出せるこの身体を、俺はうまく扱えないほどだった。

「――いったい何をした……!?」

 声を上げる茜。

「……俺が聞きたいな」

 茜の短剣の一撃を銃で跳ね除け、間合いができたところで口を開いた茜へと、俺も曖昧な返事しか返せない。

「馬鹿を言うな。アトラ・ハシースの中でもここまでの動きができる者なんて、そうはいないんだ。九曜にいて、何かしたのか」
「それはないな」

 俺は断言した。

「俺が由羅とやりやった時には、こんなことはできなかったんだ。できてたのなら、逃げることくらいはしてたと思うぜ」

 そう、あの時は出来なかった。
 ということは、変わったのはその後……か?

 俺が失っていたあの時の記憶。
 それは確かに戻ったが、それで全てが把握できたわけではない。
 俺に記憶を戻してくれたあの少女と、最遠寺の言っていたことは少し差があった。それも、俺の生き死に関して。
 その時に、俺の身体がどうにかなった可能性がある。

 思いつくのは、それくらいだ。
 気にはなるが、今は好都合だった。
 茜に引けをとらずに戦えるということは。

「……どういうことだかわからねーけど、今はお前をおさえてみせるぜ。それで絶対に、納得させてやる」
「……いいだろう。やってみろ!」

 再度の、交錯。
 茜と本気でやり合うのは、ガキの頃以来だ。
 一度も勝てたことは無かったが、今日は同じようには終わらせない。
 終わらせるわけには、いかない。

 今までになかったスピードで、一気に俺の懐へと侵入してくる茜。
 刹那の間に、あいつが逆手で持った短剣の刃が、俺の喉元を掠めてくる。
 避けていなかったら、間違い無く致命傷だ。
 俺を殺す勢いで、あいつは短剣を振るう。
 いや。

「ラグン・レデス!」

 突如膨れ上がったのは、咒法の炎。
 湧き起こった炎は、あいつだけを避けるようにして、一瞬にして俺を囲む。
 その炎がこっちを完全に包み込む前に、俺は茜へと体当たりをかけた。

「――!?」

 炎に囲まれ、一旦退くと思っていたのか、逆に俺に跳び込まれたことで、あいつの顔に一瞬動揺が走る。
 そのままがむしゃらに体当たりをして、俺と茜は地面をごろごろと転がっていく。
 俺を襲おうとしていた炎も、すぐ近くに茜がいるせいで、ぎりぎりの間を保ってそれ以上は近づいてはこない。

「――お前が優秀な咒法士で良かったぜ。俺だったらこうはいかない」

 倒れこんだ茜に銃を突きつけて、俺は言ってやる。
 この炎はよほど飼い慣らされているらしく、決して茜に危害を加えたりしてこない。もし俺が同じものができたとしても、誰彼かまわず襲っていただろう。

「勝ったつもりか?」

 答えてくる茜の声は、澱み無くて。

「!」

 俺は思わず仰け反る――その喉を、短剣の刃がかすめた。


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